Text by 王正方 Photograph by 林昭宏

美國著名能源科學家Stephen Boyd博士在電視訪問中大聲疾呼,要求美國國會開放對「釷」能源開發的研究,為百千年之後美國的能源供應,打開一條生路。但是博耶特博士的呼籲始終得不到美國國會或一般輿論的重視。

釷Thorium,在元素週期表上排名第90位,是一個放射性元素。1940年代美國作核能研究,發現有兩種元素可以產生核能;鈾和釷,他們選擇發展鈾,現在世界上所有的核能發電廠,都以鈾做為原料。據說當時美國政府作這個決定的主要原因是;鈾235經過核能釋放後成為鈽。鈽是製造核子武器的原料,不可或缺,美國在核子武器方面領先,當然要繼續維持而壯大之。

鈾核能發電帶來不少災難,主要是這個高核能發電一旦啟動,就難以制止它的輻射四散,故此日本福島核電廠輻射外洩、前蘇聯車諾普核電廠鎔化、美國三里島核電廠意外等巨大核子災難,發生後情況嚴重,無法善後。鈾核廢料的半衰期有好幾萬年,放在哪裡都是問題,無法安全存放。

反觀釷這個放射性元素,不如鈾那麼活躍,若要啟動它產生核能,必須將中子在加速器中加速,然後撞擊釷元素才能釋放能量。故此假若釷核電廠發生變故,只需將加速器關掉,就不會有輻射外洩的問題。釷元素的輻射半衰期只有一百年,相對的就安全多了。

釷元素在世界上的存量遠遠超過鈾,在美國本土、中國大陸、台灣都有可觀的蘊藏量。釷元素幾乎是100%的可以用來產生核能。鈾礦發掘出來大部分是沒有用處的鈾238,還要從裡面找出只佔0.7%的鈾235來。釷90的能量使用率甚高,比燒汽油、燒天然氣、燒煤等,效率要高出許多,因此釷核能的價格也極便宜,而且不會產生CO2,確保沒有環境汙染。這麼好的核子能源,為什麼到現在居然很少人知道,更不用說開發釷核子發電廠了。Boyd博士是釷核能發電的專家,他認為美國在半個世紀前就掌握了完整的釷核能發電技術,只需將它商業化,推廣應用起來。但是在甘迺迪總統時期,美國就通過法案,禁止發展釷能源發電。尼克森在任時,又發佈命令:私下研究發展釷核能發電,屬違法行為。

美國政府為什麼要跟自己過不去?答案很簡單,全球能源大企業財團為了己身的既得利益,不願意見到新能源產業崛起,搶走他們現有的固定市場。就如同汽車工業;存在了一百多年的汽車,在設計、能源消耗等方面,粗糙浪費,很不理想,耗油量高、實際使用到的能量比例低,不到5%,汽油大半燃燒為廢氣,汙染大氣層。然而汽車工業關連到龐大的鋼鐵工業、石油產業等等,牽一髮而動全身。縱然有無數聰明的工程師科學家,不斷發明了許多優秀節能的新設計,大汽車公司出大錢買下專利,將它們束諸高閣。我們還在開一百多年前設計的老爺車,只是外型年年在改變而已。

Boyd博士指出,2011年中國大陸就投資50億美元,全力發展釷核能發電。假以時日,他們將突破釷核能發電商業化的困難,在這方面居領導地位。那時中國大陸的能源便宜而充足,又可以外銷技術,賺到外匯。釷核能發電的前景光明,它可能佔有30%到50%的全球發電量。發明釷核能發電的美國,就必須跟在中國後面追趕了。