宏達電(hTC)在今天宣布,出售參與打造Pixel手機的成員及授權專利給Google,交易總金額11億美元(約折合新台幣330億元),這應該算是智慧手機界的另一件大事了吧!

宏達電跟Google有長期的合作關係,2010年曾幫Google代工Nexus One,去年則代工Pixel手機,這次出售的部門,是宏達電內專門處理手機ODM合作的研發團隊,既然合作了這麼長的一段時間,其實也不讓人意外,畢竟Google長期以來是以軟體系統為專業,之前曾為了強化手機設計能力(與手機通訊專利)買下Motorola的手機部門(後來又賣掉了),現在又買下宏達電手機ODM的團隊與專利授權(「非專屬」就是了),可能又是為了補充作戰「子彈」而來;而這個團隊會不會像過去Google對Motorola手機部門一樣的命運,尚待未定之天,但過去的經驗來看,Google會不會是一個「好後媽」,恐怕還待觀察。

不過,這一次Google買宏達電,個人猜測還是為了專利而來,尤其是它轉到Google的員工並非正職,而只是兩年的約聘,看起來司馬昭之心路人皆知。簡單來說,Google 需要宏達電手上的專利授權,而宏達電想要處理它的高昂人事費用,於是兩者一拍即合,各取所需。

在手機戰爭上,專利一直是重要的子彈,宏達電當初為了打這場戰爭,其實也花了不少的心力,包括2011年4月花費7,500萬美金從ADC Telecommunications 購入專利,之後又從自己家族威盛花了3億美金買來的S3的專利,甚至後來還找智權顧問公司進行專利檢視與規劃,在在都顯示這個「後來者」開始思考專利佈局的重要性;但這場手機戰爭最勁爆的消息,是宏達電跟Apple在2012年11月11日停下了膠著已久的專利官司對幹,簽訂了交互授權協議。

這在當時,真的是Apple與Android長時間對幹中的一顆震撼彈,不論當時Apple跟宏達電為了什麼原因決定和解,他們之間的交互授權,也讓這兩個「A」陣營進入新一階段的「剪不斷理還亂」的關係中。5年之後,Google買下宏達電手機ODM研發團隊的此刻,其實更尷尬的問題,應該是宏達電與Apple這份交互授權會發生什麼樣的變化。

當時的和解條件中,據說兩者和解條款有一條「如經營權改變即終止交互授權合約」,那時就有媒體認為這是Apple怕宏達電在和解成立後如果轉賣到競爭對手手上,授權也等於跟著給了競爭對手,說這是一道「保命符」。其實宏達電的手機部門要「賣」風聲已經傳很久了,在2012年專利戰爭打得如火如荼的時候,就傳言有廠商打算趁宏達電股價低迷時進場,當時可能就因為如此逼得Apple必須與宏達電談判,以避免易主之後更難收拾。至於會給Apple壓力的買主是誰?當時個人就猜測是Google,五年後這件事情成真,這條協議又會產生什麼樣的變化?

要注意,宏達電不是把整個手機部門賣掉,賣的只是ODM研發單位,代表「經營權」並沒有改變,所以這項協議的前提並沒有被打破,但這個「授權範圍」到底到哪裡,這是必須關注的點;再來,假設這個協議並沒有被「破」,但這些研發人員是否曾經「接觸」過Apple授權的專利,將是個大問題。被Google買走後,這些業務上接觸的專利就不能再使用,於是乎在設計時就必須重新進行迴避設計,這可能較過去會更為麻煩,這也是後面值得關注的地方;而Google為什麼仍然願意增加風險來併購這一個單位,看起來「專利授權」所能獲得的,遠遠超出現在(可能是兩年內)必須負擔的成本。

當然我相信這個交易會成功,這些事情應該事前都注意到了,但它會造成手機產業什麼樣的變化?值得我們繼續看下去…