如果看過已經看過雷利.史考特執導的《異形.聖約》讀者可能還有印象,裡面有台搶眼的無人太空探測車,那並不是道具,而是貨真價實的探測車,也是Audi太空計劃「Mission to the Moon」的核心。

現在就讓我們來聊聊這輛太空探測車Audi lunar quattro的身世,還有打造它的科學家的故事。

星艦迷成探月科學家

發起「Part-Time Scients」(兼職科學家)團隊,投入月球探勘計劃的Robert Böhme一直對太空探險有種憧憬,本身是《星艦奇航》(Star Trek迷的雖有夢想,但從沒想過會成真,然而2008年的一場車禍,卻完全改變了他的一生。由於車禍嚴重,車輛幾乎全毀,他收到一筆金額還算不小的保險公司的賠償金,然而他卻沒有馬上買輛新車,反而抽出賠償金的差不多三分之二,大約10,000美元的錢,報名了當時由Google舉辦的「Google Lunar XPRIZE月球探勘計劃」競賽,他決定勇敢追夢。

而這項鼓勵全世界工程師和企業投資的方案,要求參賽的團隊能開發出著陸在月面的機器人,而競賽的獎金更高達3,000萬美金,可說數字不小,Böhme卻表示,贏得競賽並非首要,重要的是能開發成功,為此他找來了各路好手,重要的是和他一樣對太空探險懷抱熱忱。

太空狂熱者促成計劃

除了核心團隊的20-35名團員,幾年下來參加的人高達70人,其中包含了物理學家、數學家和太空科學家,尤其是NASA程式設計師Jack Crenshaw,高齡80歲,曾參與計算阿波羅任務航道的他也投入團隊。這群狂熱分子的目標,就是將這輛發射到月球上,並完成Google 月球探勘任務的目標,行駛至少500公尺,並拍攝清晰的照片回來。

當然團隊也需要支援,因此他們找上Audi,對於登月任務有興趣的Audi AG業務和行銷董事會成員Luca de Meo相當支持他們,Audi也正式宣告將提供這個新創工程師團隊奧援,在技術上,提供了發展已久的電動車技術(e-tron)、無人自動駕駛(piloted driving)和四輪傳動科技(quattro)等Audi的核心技術,這才創造出這輛太空探測車Lunar quattro。

月面探險並非易事

雖然Audi的造車技術有目共睹,但要在月面上順利完成任務,又是另外一項艱巨的挑戰,因為月球環境遠較地球嚴苛,登月車必須要承受攝氏-180℃到120℃的極端溫差,月面滿佈砂礫、地型相當不平緩,為了保持行駛的穩定性、提升越野能力,輪胎也必須加大,增加接觸面積和摩擦力,克服重力和輻射的材質、太陽能板儲存能量,都是需要考量的技術。

月面探測車計劃將與45年前登月的阿波羅17號太空船降落在同一地點,從地球出發的飛行航程大約要費時4-5天。目前Audi lunar quattro已經在地球上一些嚴苛環境測試過,像是阿爾卑斯山脈、西班牙特內利費島等,後續測試順利的話將正式投入月球探勘,從阿波羅17號最後一次登月後,人類已經遠離這個最近也最遠的朋友將近半世紀,再次挑戰希望能畫下新里程碑。